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El siglo XVII marcó el comienzo del mundo moderno, sobre todo por la actitud mental de la época, después de un siglo XVI medieval, cargado de preocupaciones teológicas. Con el Discurso del Método (1637) Y Meditaciones (1642), el filósofo francés René Descartes (1596-1650), influido por la nueva física y la nueva astronomía, terminó con el formalismo aristotélico y se erigió en uno de los creadores de la ciencia del siglo XVIL El método cartesiano impulsó el modelo matemático en la lógica y la filosofía, transformando la concepción del mundo mediante leyes lógicas. EL MECANICISMO La aparición de Newton, tras Copérnico, Kepler y Galileo,significó el triunfo de la ciencia moderna. Corrían tiempos en los que dominaba el concepto del mundo mecanicista, para el cual los efectos físicos eran producto de causas mecánicas, reducidos a la transmisión de movimiento producido entre las partes de una máquina o entre el choque de dos partículas. Esta filosofía dejó en claro las diferencias existentes entre el mundo material y el espiritual, lo que desencadenó una cruzada antimecanicista en toda Inglaterra. Los científicos de la época no pudieron prever que habían abierto las puertas a un agudo conflicto entre ciencia y religión, cuyas consecuencias perdurarían durante siglos. Curiosamente, la Iglesia anglicana utilizó la obra Principia, de Newton, contra los partidarios del mecanicismo considerados ateos.

COEXISTENCIA OCASIONAL
No se trataba de una paradoja. En aquella época la coexistencia ocasiona 1 entre experimentación, religión y superstición no era algo extraño para los científicos: basta pensar, por ejemplo, en la pasión extraordinaria que Newton sintió toda su vida por la alquimia, una pseudociencia medieval alejada del racionalismo que él y otros científicos propugnaban como método. El mismo Newton dejó constancia de esta confluencia entre lo divino y lo racional en su obra. El propio físico inglés explicó: "Cuando escribí mi tratado sobre nuestro sistema del mundo, no dejé de pensar en aquellos principios que podrían conducir a hombres reflexivos a creer en la divinidad, y nada puede ser más satisfactorio que la comprobación de que es útil para este propósito». Para entonces, Newton había aportado un nuevo modelo científíco, que se basaba en la demostración racional de los fenómenos de la naturaleza.

EL INTERES POR LA MATEMATICA DE UN JOVEN CIENTIFICO AUTODIDACTA
La epidemia de peste bubónica que asoló Inglaterra en 1665 hizo que el joven Newton abandonara el Trinity College de la Universidad de Cambridge, donde había ingresado en junio de 1661, para regresar a Woolsthorpe, su pueblo natal. Allí, en dos años, asimiló toda la matemática conocida en aquella época a la vez que descubrió los métodos de las tangentes, las fluxiones -cualquier variable es producto de un movimiento o flujo continuoy el teorema, que permite la obtención del desarrollo de una potencia cualquiera de un binomio. De vuelta en Cambridge, fue elegido becario del Trinity College en 1667. Dos años después, pasó a ocupar la cátedra Lucasiana al retirarse Isaac Barrow (163o-1677), que en 1664 lo había examinado para una beca y considerado que tenía muy pocas ideas. Las lecciones de óptica geométrica de Newton fueron, en espíritu y metodología, una continuación de las de Barrow.

UN METODO CIENTIFICO REVOLUCIONARIO

Newton enunció teorías que cuestionaban la idea medieval de un universo estático. Sus leyes sobre la gravedad postulaban la existencia de un universo en constante movimiento. Y es que Newton fue el pri mero en establecer una teoría unificada M universo, apoyada en la matemática, y no sólo en la mera observación y descripción de los fenómenos. El método racionalista de Newton se traduce en una nueva forma de hacer ciencia, basada en el rechazo a todo aque- llo que no pueda ser demostrado física o matemáticamente.

EL TELESCOPIO REFLECTOR ASOMBRO A LOS CIENTIFICOS DE LA EPOCA

En 1668, Newton aprovechó sus habilidades manuales en el laboratorio para construir el primer telescopio reflector -la luz se refleja en un espejo curvo y luego es tomada por la lente ocultar-. Pero recién en 1671 se decidió a mejorar el invento y a enviarlo a la Roya l Society de Londres. El nuevo modelo de telescopio causó sensación en aquella primera institución científica del mundo, que le abrió las puertas como miembro de pleno derecho. Pero, al mismo tiempo, algunas de sus teorías provocaron polémicas entre los investigadores. Incapaz de soportar las críticas, Newton optó por el aislamiento

. FUE UN ESTUDIOSO APASIONADO DE LA ALQUIMIA DURANTE TODA SU VIDA
El espíritu inquieto de Newton lo llevó a interesarse por otras disciplinas que se alejaban de la ciencia estricta y que tenían que ver más con las pseudociencias de la época medieval. Se trata de la alquimia, de la cual Newton se reconoció como un aficionado y practicante irredento durante más de 3o años. No es casual que el lo por ciento de su biblioteca estuviera compuesto por viejos volúmenes sobre alquimia que, supuestamente, albergaban el secreto para obtener la mítica piedra filosofal, el medio definitivo para convertir la materia inanimada en oro. Como era de esperar, los experimentos que Newton desarrolló en este campo terminaron en un rotundo fracaso. No obstante, su fe en este empeno permanecio inquebrantable a lo largo de su dilatada vida de investigador racionalista.

EN SU PRINCIPIA SENTO LAS BASES DE LA MECANICA RACIONONALISTA

En agosto de 1684, el astrónomo inglés Edmond Halley -descubridor, en 168o, del cometa que lleva su nombre- visitó a Newton en el Trinity college de Cambridge y le formuló la siguiente pregunta: "¿Cuál sería la curva descripta por los planetas, suponiendo que la fuerza de atracción hacia el Sol fuera inversamente proporcional al cuadrado de la distancia del mismo?". El físico respondió-sin vacilación: "Una elipse". Tres meses después, Newton envió a Halley un,opúsculo titulado De Motu en el que resolvía matemáticamente el problema de las órbitas elípticas. Aquel manuscrito sobre el movimiento de los cuerpos creció con el paso del tiempo y se hizo monumental al convertirse en Principia, cuyo editor y patrocinador fue Halley La obra fue escrita en unos 18 meses, en el latín científico de la época y tuvo una primera edición de 35o ejemplares que vio la en Londres el 5 de julio de 1687, fe cha del calendario juliano vigente Inglaterra, 15 de julio según el ca lendario gregoriano. Se trataba de un inmenso tratatado muy difícil de leer por la compleja de las teorías que contenía. , alli Newton desarrolla los principio< la mecánica racional y su aplicacion al al sistema solar. El mismo autor se encargó de advertirlo en el inicio cada obra: "Hay muchísimas proposiciones que pueden exigir demasiado tiempo, incluso a los lectores doctos , en matemáticas

¿POR QUE SUBEN LAS MAREAS? ¿COMO SE MUEVEN PLANETAS Y SATELITES
Nicolás Copémico (1473-1543), Johannes Kepler (1571-1630) y Galileo Galilei (1564-1642) habían allanado el camíno para el desarrollo de la ciencia moderna. Newton completó ese trabajo en Principia y proporcionó las bases del método científico. El núcleo de la mecánica newtoniana está formado por las tres Leyes del Movimiento. Estas son Inercia: todo cuerpo permanece en reposo o en movimiento a menos que actúe una fuerza que lo haga cambiar Dinámica: la variación de la cantidad de movimiento es proporcional a la fuerza motriz aplicada. Acción y reacción: para cada acción hay una reacción igual y opuesta. Lo más destacado de Principia fue, sin lugar a dudas, la ley de la gravitación universal. Newton aplicó el principio de estas fuerzas (ver recuadro central) para deducir los movimientos de los planetas y sus satélites y de los cometas. Por ejemplo, pudo demostrar que las fuerzas gravitatorias del Sol y de la Luna sobre las aguas oceánicas producen las mareas, que todos los cuerpos, con independencia de su peso, caen libremente a la misma velocidad y que la fuerza de la gravedad varía a medida que nos movemos de una latitud a otra. Newton también utilizó los postulados de su revolucionaria teoría de la gravedad para describir la forma esferoide de los cuerpos que giran, dejando así al descubierto la figura achatada de la Tierra por los polos y las órbitas elípticas de los cometas, especialmente la del Halley
.

La luz del sol De "Optica escrito por James Gregorie (1638-1675) Y publicado en 1663,
Newton extrajo las ideas para diseñar el telescopio reflector y escribir sobre la luz y los colores. Para evitar la aberración cromática, usó un espejo de aumento en lugar de lentes de aumento.

DESCUBRIO LOS SECRETOS DE LA LUZ EN SU OPTICA, OTRA DE SUS OBRAS CLAVE

Tras la conmoción que en el mundo científico de la época provocó Principia, Newton publicó, en 1704, su Gptica, un año después de que hubiera sido elegido, como presidente de la Royal Society de Londres. Un matiz importante distingue estas dos obras fundamentales del físico: de la- genialídad matemática de Principia pasó al ingenio experimental en busca de la estructura microscópica del cosmos gigantesco que establecía la Optica Al igual que los postulados de sus tratados anteriores, Newton, con la Optica trató de establecer teorías que cuestionaran los principios físicos que regían hasta entonces, pero desde una vertiente rigurosamente empírica, apoyada en la matemática Sus investigaciones sobre la composición de la luz continuaron en su doctrina corpuscular sobre la transmisión rectilínea de la luz. Así, relacionó el concepto de onda con el de partícula para demostrar que las partículas luminosas pueden propagarse en línea recta en el vacío, pero que al toparse con un objeto sólido generan una onda de choque que se propaga en el interior de éste. Además de sus estudios sobre el comportamiento de la luz, Newton sostuvo que si todos los átomos del universo se ubicaran uno al lado de otros, sin separación ni intersticios entre ellos, la materia del universo podría tener cabida en la cáscara de una nuez.

La historia de la manzana prodigiosa Es una historia de leyenda. Newton estaba bajo un manzano caundo uno de los frutos cayó sobre su cabeza. Ese incidente le habría permitido comprender el origen de la fuerza de gravedad y vincular el movimiento de la manzana con el que la Luna realiza alrededor de la Tierra. Pero, ¿cuál es la verdadera historia? Al sentir el "manzanazo", Newton podría haber atribuido la caída del fruto a la acción de una fuerza -la de gravedad- que actúa sobre la manzana cuando ésta se encuentra en el árbol. Entonces, habría pensado, si afecta a las manzanas, también debería afectar a todas las cosas, incluso a la Luna. Pero, ¿por qué la Luna no cae sobre nuestras cabezas? En la respuesta a esa simple pregunta se esconde el genio de Newton. El comprendió que la manzana y la Luna realizan el mismo tipo de movimiento. Ambas "caen" hacia la Tierra, son atraídas por su fuerza. Para comprender esto, puede citarse un experimento. Se trata de subir a la cumbre de una montaña y de lanzar manzanas a distintas velocidades. A la primera se la deja caer y por eso, describe un cierto movimiento. Si a la segunda se la arroja a otra velocidad, la trayectoria cambia y la manzana llega al suelo y queda a una distancia diferente, ya que, al mismo tiempo que se acerca a la Tierra, se desplaza tangencialmente. Aumentando la velocidad se logrará que las manzanas lleguen cada vez más lejos. Newton se planteó si sería posible lanzar una manzana a tal velocidad que diera vuelta alrededor de la Tierra Eso, dijo, es lo que hace la Luna.

nuevos desafios a la gravedad

A la capacidad de asombro de Newton le debemos su ley de gravitación universal CUATRO SIGLOS DESPUÉS DE QUE Newton asociara la caída de una manzana a la poderosa atracción ejercida por un fenómeno que llamó gravedad, los hombres están en el camino de doblegar esa ley aparentemente inexorable gracias a los avances tecnológicos. La puesta en órbita'de la Estación Espacial Internacional, el 28 de abril de 2001, con el primer turista espacial a bordo, el multimillonario, estadounidense Dennis Tito, pasó de ser un mito de la ciencia ficción para convertirse en un precedente que esboza logros sorprendentes en un futuro más o menos cercano. Posiblemente, en unos años más, estos gigantescos aparatos espaciales trasladarán y albergarán a decenas de personas. De ahí a la creación de ciudades espaciales, sólo habrá un paso. Pero, ¿cómo se compade cen estos proyectos con la menor fuerza gravitatoria que existe en el espacio, tal como sostuvo Newton? Los científicos, en su afán por superar los efectos de las leyes que enunciara el genio inglés, ya comenzaron a trabajar en esa dirección. Mientras madura la tecnología necesaria para culminar estos retos, algunos expertos ya señalan la posibilidad de generar sensación de gravedad en estas ciudades espaciales. El método para crearla pasaría por la construcción de grandes discos giratorios hechos con bloques de un material de polvo lunar, llamado regolita -mineral que los astrofisicos consideran la materia prima del futuro espacial- y adhesivos muy resistentes. Estos discos funcionarían como una especie de "acondicionares ambientales» que harían posible la vida del hombre en la micro gravedad. Otro costado de este desafío es el perfeccionamiento de las naves espaciales. La NASA trabaja ya en un prototipo de transbordador espacial, el X-33, que tiene materiales más livianos y mejores combustibles. Sus vuelos de prueba recién comienzan. Se trata de otro desafío a la "invencible" gravedad.

PARLAMENTARIO MUDO
En 1687, Newton defendió los derechos de la Universidad de Cambridge contra el impopular rey Jacobo 11 de Inglaterra. Dos años más tarde, se hizojusticia: mientras Jacobo 11 era destronado y marchaba al exilio, Newton era elegido miembro de¡ Parlamento británico. Aunque había mucho interés por sus opiniones, Newton mantuvo silencio casi absoluto durante años. Un día, en medio de una sesión, pidió la palabra. Newton se levantó y se hizo silencio. Con todas las miradas puestas en él, solicitó que alguien cerrara una ventana abierta que causaba corriente de aire; acto seguido, se sentó. No volvería a intervenir nunca más. >SOBRE si MISMO En cierta ocasión, Newton se definió así: "No sé lo que pareceré a los ojos de¡ mundo, pero a los míos es como si hubiese sido un chico que juega en la orilla de¡ mary se divierte, de tanto en tanto, encontrando una piedra más pulida o una concha más linda, mientras el inmenso océano de la verdad se extendía, inexplorado, frente a mí".

SU "OUERIDO" LUBNITZ
En su vejez, Newton mantuvo una polémica con el filósofo y matemático Leibnitz sobre quién de ellos había formulado primero la teoría del cálculo infinitesimal. Hubo acusaciones mutuas de plagio, celos, discusiones entre partidarios y detractores Los esfuerzos por conciliarlos fueron inútiles y la controversia siguió más allá de la muerte de Leibnitz.

>LA FAMOSA MANZANA Fue el filósofo y escritor francés Voltaire quien difundió la leyenda de que a Newton le cayó una manzana y dedujo la teoría de la gravedad, algo ya referido por Stukeley, amigo del físico. A Voltaire le pareció adecuada para explicar los conceptos matemáticos y astronómicos de Newton.

UN HOMBRE SOLITARIO

Newton amaba la soledad. Aunque se le atribuye un noviazgo juvenil, que no está probado, nunca contrajo matrimonio y tuvo, en la época, cierta fama de misógino. Pese a su carácter huraño, el entierro de Newton en la abadía de Westminster fue multitudinario. En su lápida quedó escrita, para la posteridad, la fórmula. que desarrolla su binomio matemático.

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EL MUNDO DE NEWTON El nacimiento de la ciencia moderna

Uno de los tantos grabados que representan el porte de Isaac Newton. Abajo, a 1 izquierda, su obra «Opuscula, Mathematica, 1 Philosophica et 1 . Philologica".

"Fue admirado por sus compatriotas con sólo publicar y probar su teoría con instrumentos inventados por él" VOLTAIRE Escritor y enciciopedista franc (1694-1778)

Isaac Newton fue uno de los artífices de la revolución científica de los siglos XVII y XVI . De la caída de una manzana dedujo una teoría, la de la gravedad, que cambió el concepto que el Hombre tenía de] universo. Además de sus estudios en el campo de la física, la matemática y la óptica, newton aportó a la humanidad un nuevo modelo científico basado en la demostración racional de los fenómenos de la naturaleza una contribución decisiva para la evolución de la ciencia.

Newton aplicó su ley de gravitación universal para explicar el movimiento que describían los planetas del sistema solar. Sus aportes cambiaron la concepción medieval de un orden inmutable, regido por Dios.

Inventos como el telescopio 1 copio constituyeron el resultado de la revolución cientifica del siglo XVII, cuando cambió la relación del hombre con la naturaleza y sus fenómenos.

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